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Les effets de l’élévation du niveau de la mer sur la capacité d’adaptation des ports

07 avril 2021

Il est essentiel d’adopter une approche pratique pour garantir la pérennité des ports

Par Jim Van Ness

Si vous avez bu un café aujourd’hui, ce dernier était probablement tributaire du transport maritime. Les grains qui ont servi à préparer votre café ne viennent sans doute pas des États-Unis. Même si Porto Rico, la Californie et Hawaï sont des producteurs de café, la plupart de nos grains proviennent du Brésil, du Vietnam, de Colombie et de pays africains. Nous dépendons des ports et du commerce mondial pour les biens que nous utilisons et consommons chaque jour ainsi que pour vendre nos marchandises à l’étranger. Les ports sont essentiels à l’économie nationale et locale.

Nos activités d’importation et d’exportation de matières premières, de fournitures industrielles, de biens de consommation et de produits agricoles, entre autres, dépendent donc des ports. Ils contribuent grandement à l’économie, notamment à celle des collectivités locales, où ils constituent une source importante d’emplois. Les ports créent également des emplois dans des secteurs connexes, comme le transport routier et ferroviaire.

L’expédition est également une activité en croissance. Les ports prennent de l’expansion sur les deux côtes, les porte-conteneurs qui transportent la plupart de nos marchandises sont de plus en plus grands et transportent plus de conteneurs que jamais.

Terminal à conteneurs Halterm, Halifax, Nouvelle-Écosse.

En hausse constante

Pendant ce temps, l’eau monte. L’élévation du niveau de la mer observée est causée en grande partie par la fonte de la calotte glaciaire et des glaciers de montagne, qui augmente le volume des océans, et par l’expansion de l’eau des océans qui se réchauffent. Les scientifiques ont récemment remarqué une accélération de la fonte de la calotte glaciaire et de l’élévation du niveau de la mer, un résultat attendu du réchauffement de la planète. Les ports, qui cherchent à s’étendre et à suivre le rythme des progrès technologiques malgré leurs infrastructures vieillissantes, doivent également tenir compte de l’élévation du niveau de la mer.

Les pratiques courantes de l’industrie permettent de prédire une élévation du niveau de la mer de 5 millimètres par année, c.-à-d. la moyenne mondiale de l’élévation annuelle du niveau de la mer depuis 2014. Ça semble peu. Mais sur trente ans, c’est une augmentation d’environ 15 centimètres (6 pouces). Si les ports construits il y a vingt ou trente ans sont indifférents à la montée des eaux, leurs systèmes et leur équipement électriques et mécaniques finiront par être inondés et cesser de fonctionner, devenant ainsi inutilisables. Le même sort attend leurs routes, leurs structures et leurs systèmes de sécurité.

Est-il temps de tirer la sonnette d’alarme?

Même si l’élévation du niveau de la mer semble alarmante et risque d’entraîner d’importants problèmes pour les ports, faut-il élever dès maintenant les infrastructures portuaires? Et cela se fera-t-il d’un seul coup?

Heureusement, non.

Il est peu probable que les ports choisissent de réaménager complètement leurs installations en vue d’une situation urgente qui ne se produira que dans plusieurs années, car cela aurait un coût exorbitant et perturberait leurs activités. Les ports, qui n’ont pas les moyens de reconstruire toutes leurs infrastructures et leurs installations, doivent également honorer leurs contrats avec les locataires et les compagnies maritimes. Pour la plupart, l’élévation du niveau de la mer est un problème lointain. Le discours alarmiste sur l’élévation du niveau de la mer, qui laisse croire qu’une action immédiate est la seule option, a tendance à être inefficace.

Terminal à conteneurs de Fairview Cove, Halifax, Nouvelle-Écosse.

Niveaux opérationnels

De nombreux ports ont proposé d’aborder toutes les questions relatives à l’élévation du niveau de la mer maintenant plutôt que dans quelques années. Ils aimeraient élever toutes les infrastructures potentiellement menacées au-dessus du point d’élévation prévu du niveau de la mer afin de pouvoir éliminer ce risque. Malheureusement, ce n’est pas possible, tant du point de vue des coûts que du point de vue opérationnel. Les ports doivent également continuer de mener leurs activités, de charger et de décharger les navires, tout en maintenant le niveau des ponts qui rend ces opérations possibles. L’élévation des ponts au-dessus des niveaux opérationnels rend les activités plus complexes et demande de l’équipement supplémentaire.

Pour que les ports s’adaptent à l’élévation du niveau de la mer, ils doivent considérer celle-ci comme un élément ordinaire de leurs activités de maintenance permanentes et de leur capacité d’adaptation à long terme. Les investissements visant à modifier les installations en raison de l’élévation du niveau de la mer doivent être considérés comme un processus continu visant à assurer la viabilité à long terme de leurs activités.

Il est rare qu’une seule solution permette de résoudre tous les problèmes. Selon les scientifiques, ce problème persistera tout au long de notre vie.

Évaluation du cycle de vie

L’élévation du niveau de la mer doit être prise en compte dans l’évaluation du cycle de vie des ports. Nous pouvons intégrer ce facteur dans les projections relatives au cycle de vie de l’équipement et des installations portuaires. Nous serons ainsi en mesure de remplacer, de déplacer et d’adapter les infrastructures portuaires pour pallier l’élévation du niveau de la mer dans le cadre du processus normal de remplacement de l’équipement et des installations en fin de vie, ce qui permettra d’économiser de l’argent et d’éviter la redondance.

Rénovations graduelles

Les ports doivent maintenir leurs activités commerciales. Ils doivent pouvoir planifier et moderniser leurs installations en fonction de l’élévation du niveau de la mer et selon un calendrier adapté à leurs activités et à leur budget. Il faut donc aborder les problèmes liés à l’élévation du niveau de la mer comme nous le ferions pour une infrastructure portuaire défaillante ou obsolète. Nous pouvons relever, déplacer ou remplacer des infrastructures portuaires dans le cadre d’une rénovation graduelle avec un minimum de perturbations.

Comme précédemment mentionné, nous nous attendons à ce que les nouvelles infrastructures portuaires durent des décennies, mais ne pouvons pas élever les ponts à un niveau tel qu’ils deviennent inutilisables. Nous devrons logiquement nous attaquer aux problèmes liés à l’élévation du niveau de la mer par étapes, peut-être une fois par décennie, en trouvant un équilibre entre la continuité des activités du port, le plan d’amélioration des immobilisations et l’utilisation efficace des fonds alloués au développement durable et à la lutte contre la menace que représente la montée des eaux.

Il est rare qu’une seule solution permette de résoudre tous les problèmes. Selon les scientifiques, ce problème persistera tout au long de notre vie. Les ports doivent donc procéder à des ajustements et à des améliorations périodiques et considérer la montée des eaux comme un coût d’exploitation.

Terminal à conteneurs Paul J. Conley, Boston, Massachusetts.

Capacité d’adaptation et souplesse

L’aménagement des ports permettant d’effectuer des mises à niveau et des ajustements périodiques pour s’adapter à l’élévation du niveau de la mer n’est qu’un volet important d’une approche adaptative en matière d’infrastructures portuaires. Ces dernières, tout comme les installations connexes, doivent être en mesure de s’adapter et de se transformer dans un monde où les phénomènes météorologiques extrêmes et la montée des eaux sont incontournables.

Traduction du blogue publié originalement sur le site Ideas de Stantec.

À propos de l’auteur:

Jim dirige et met en œuvre notre plan stratégique pour les ports et les terminaux maritimes. Il établit et entretient également des relations avec les clients tout en collaborant étroitement avec les dirigeants locaux et régionaux.

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